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L'histoire du thé

L'histoire du thé - Légende, origine et diffusion

Il est bien connu que le thé est plus répandu dans certaines cultures et dans certains pays, mais quelle est la véritable histoire du thé ? Où et quand est née la coutume de consommer cette boisson, et comment s’est-elle répandue d’Orient en Occident ? Dans cette étude, nous essayons de répondre à ces questions en retraçant une brève histoire du thé.

Origine du thé en Chine, entre histoire et légende

Route du Thé et du Cheval - Chine

La découverte du thé est attribuée au mythique empereur chinois Shen Nong et remonte à il y a près de 5 000 ans lorsque, selon la légende, alors qu'il était assis sous un arbre faisant bouillir de l'eau pour le purifier, des feuilles de thé tombèrent dans la théière et dégustèrent l'infusion. a été frappé par le goût et la sensation de bien-être que procure cette boisson.
Pendant de nombreux siècles, les feuilles de thé ont été utilisées à des fins médicales ou comme ingrédient à ajouter aux soupes .
Ce n’est qu’avec la florissante dynastie Tang (618-907 après JC) qu’un véritable art du thé s’est développé et s’est répandu à tous les niveaux de la population. Au cours de cette période, la consommation de cette boisson s'est également étendue aux pays frontaliers de la Chine et le thé pressé en briquettes a commencé à être utilisé comme monnaie d'échange contre des chevaux destinés à la guerre.
Les récoltes des provinces chinoises du Yunnan et du Sichuan étaient transportées jusqu'à Lhassa, la capitale du Tibet, le long de la légendaire « Route du Thé et du Cheval » . Les Tibétains, comme les autres populations nomades, appréciaient le thé car il les aidait à équilibrer leur alimentation pauvre en vitamines et riche en graisses. La boisson est devenue partie intégrante de la culture tibétaine selon la préparation traditionnelle qui comprend l' ajout de sel et de beurre de yack .

Thé Matcha japonais

Comment se déroulait la cérémonie du thé en Chine

En Chine, à cette époque, la préparation du thé était très différente de celle à laquelle nous sommes habitués aujourd'hui : le carreau de feuilles pressées était émietté puis versé dans une casserole d'eau et bouilli avec l' ajout de sel, de racines, de fruits et d'oignons , obtenant une sorte de bouillon (appelé thé bouilli ) que l'on buvait dans des bols en bois.

Durant la dynastie Song (960-1279 après J.-C.), le thé devint une boisson raffinée et populaire dans les cours impériales . La préparation consistait à broyer les feuilles sur pierre jusqu'à obtenir une poudre très fine qui était placée dans un bol avec de l'eau chaude et battue avec un fouet en bambou jusqu'à ce qu'une légère mousse apparaisse à la surface qui rehaussait la beauté de la céramique de l'époque : c'était le soi-disant thé battu .

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Les Japonais , qui à cette époque se sont familiarisés avec la culture du thé grâce au moine bouddhiste Eisai , qui revenait d'un pèlerinage en Chine avec lui quelques graines de la plante, utilisent encore aujourd'hui cette méthode pour la préparation du thé Matcha .

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L'origine du thé infusé et de la cérémonie du thé au Japon

L'invasion de la Chine par les populations mongoles entraîna un ralentissement de l'évolution de la culture du thé et il fallut attendre la dynastie Ming (1368-1644 après JC) pour assister à une renaissance . C'est à cette époque que commence l'ère du thé infusé , préparé en versant de l'eau presque bouillante sur des feuilles séchées, et la plupart des ustensiles utilisés aujourd'hui pour préparer l'infusion ont été inventés . C'est à cette époque qu'au Japon le maître Sen No Rikyu codifia la cérémonie du thé, établissant une relation étroite avec les valeurs bouddhistes d'harmonie, de respect, de pureté et de sérénité.

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Une autre période importante dans l'histoire du thé en Chine fut celle de la dernière dynastie impériale, l' ère Qing (1644-1912 après JC) : les maisons de thé gagnèrent en popularité, les artisans théières atteignirent des niveaux de maîtrise très élevés et de nombreux thés reçurent leurs noms. que nous les connaissons aujourd'hui.

Cérémonie du thé au Japon

L'arrivée du thé en Occident

La première importation de thé en Europe a été enregistrée en 1610 à Amsterdam : les Néerlandais furent en effet les premiers, avec les Portugais, à importer du thé sur le territoire européen. Cependant, ce sont les Anglais qui obtinrent bientôt le monopole du commerce du thé avec la Chine , grâce à la Compagnie anglaise des Indes orientales fondée en 1600 par la reine Elizabeth I.
Le thé devint bientôt une importation constante pour les Anglais, mais les Chinois n'avaient aucun intérêt à l'échanger contre des produits occidentaux, préférant payer en espèces. Les Anglais n'aimaient pas cette pratique et, pour encourager les Chinois à exporter du thé, ils commencèrent à l'échanger contre de l'opium , cultivé en Inde et acheminé en contrebande vers le port de Canton, dans le sud de la Chine.
Le commerce de l’opium s’est avéré désastreux pour la Chine, à la fois parce qu’il a déstabilisé son marché intérieur et parce qu’il a provoqué un fléau social. Dès 1729, les Chinois imposèrent des mesures prohibitionnistes pour contrer le commerce de l'opium, qui continua cependant à se développer jusqu'en 1839 lorsque le gouvernement décida de fermer les ports impliqués dans ce commerce et détruisit les chargements d'opium contenus dans les navires. En réaction, les Britanniques ont lancé une série d’interventions militaires connues sous le nom de première et deuxième guerres de l’opium (1840-1842 et 1856-1860), qui ont finalement contraint les Chinois à reprendre le commerce de l’opium avec les Britanniques.

Carte des zones de culture du thé en Inde

Histoire du thé en Inde

Entre-temps, en 1823 , l'Écossais Robert Bruce découvrit des théiers sauvages (variante Camellia sinensis assamica ) dans la région d'Assam , au nord de l'Inde. Robert Bruce mourut un an plus tard et son frère Charles réussit à créer la première plantation de thé en Inde, même s'il n'était pas facile de rivaliser avec l'expérience des Chinois. C'est pour cette raison que les Anglais envoyèrent en Chine comme espion le botaniste Robert Fortune , qui voyagea dans les régions productrices de thé les plus célèbres et revint en 1848 avec de nombreuses plantes et les secrets de la transformation du thé, en compagnie de producteurs experts qui se révélèrent d'une valeur inestimable pour la création. de nouvelles plantations.
A partir de ce moment, la culture du thé commence en Inde et depuis 1860 la production indienne parvient à satisfaire les besoins du marché anglais . L'industrie du thé en Inde était destinée à prospérer pour devenir aujourd'hui le deuxième producteur mondial après la Chine .
Dans la région plate de l'Assam, de grandes plantations ont été créées et des méthodes de production industrielle introduites qui produisent aujourd'hui environ la moitié du thé indien, tandis que dans la région montagneuse de Darjeeling , des conditions très similaires à celles des montagnes chinoises ont été identifiées pour produire de petites récoltes de la plus haute qualité. , aujourd'hui principalement destiné à l'exportation.

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Le thé au Sri Lanka

L'île du Sri Lanka , connue sous le nom de Ceylan à l'époque de la domination anglaise, était entièrement couverte de plantations de café jusqu'en 1860, qui représentaient la principale source de richesse.
Dans les années 1860, l'Écossais James Taylor réussit à obtenir des graines d'arbre à thé et commença une petite plantation expérimentale sur le domaine de Loolecondera, dans la région de Kandy, au centre de l'île.
En 1869, un parasite s'attaque aux plants de café et se propage à travers l'île, détruisant une grande partie des plantations. Devant trouver une culture alternative pour remplacer le café , les agriculteurs suivirent l'exemple de Taylor et transformèrent leurs terres en plantations de thé : dès lors, la production allait croître très rapidement.
Par la suite, un nouvel élan au marché du thé est venu de Thomas Lipton , un commerçant écossais qui a débarqué sur l'île de Ceylan et qui, à partir de 1890, a commencé à investir dans l'achat de plantations et de machines pour une production à grande échelle.
Aujourd'hui, le Sri Lanka est le quatrième producteur mondial de thé , après la Chine, l'Inde et le Kenya.

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Temple au Sri Lanka
Montagnes Népal

Le thé au Népal

La première culture du thé au Népal a commencé en 1863 dans les collines d'Ilam mais, contrairement à la région voisine de Darjeeling, l'industrie du thé n'a pas décollé en raison d'une situation politique interne instable et des politiques économiques de cette période qui en ont résulté. Avec la montée du mouvement démocratique dans les années 1950 , un nouvel élan a été donné à la production de thé grâce à des investissements publics et privés, et en 1966, le gouvernement a créé la Nepal Tea Development Corporation pour soutenir le développement de cette industrie.
Initialement, les feuilles de thé produites au Népal étaient vendues à des usines de transformation à Darjeeling et ce n'est qu'en 1978 que la première usine de transformation de feuilles de thé fut construite dans le district d'Ilam .
Bénéficiant du développement socio-économique du pays, la production de thé est progressivement devenue une véritable industrie pour le Népal et en 1993, le Conseil national de développement du thé et du café a été créé, un organisme public à but non lucratif qui garantirait de nouvelles opportunités de développement. Le Népal est donc un pays producteur de thé récent et à ce jour encore petit, mais avec un fort potentiel de production de feuilles de très haute qualité . Découvrez notre sélection de thés du Népal .

Le conseil de Dhyāna : 3 thés en feuilles pour commencer

Comme nous l’avons vu, le thé a une histoire millénaire et ceux qui ne le connaissent pas encore pourraient être intimidés par sa complexité et ne sauront peut-être pas par où commencer. C'est pourquoi nous souhaitons vous laisser quelques conseils sur les meilleurs thés en feuilles pour vous rapprocher de ce monde fascinant.

  1. Thé blanc Pai Mu Tan de Chine – Ce thé blanc provient de la province chinoise du Fujian et se caractérise par des notes sucrées et de légères notes de miel . Jeunes feuilles et bourgeons argentés, parfaits pour débuter la découverte du monde des thés blancs.
  2. Thé noir Darjeeling Muscat - Thé noir indien de la région de Darjeeling, une zone montagneuse où est produit le « thé champagne ». Une récolte estivale avec des notes typiques de fruits mûrs et un léger piquant .
  3. Thé vert émeraude du Népal - Thé vert issu d'une petite plantation népalaise située sur les pentes de l'Himalaya. De très grande qualité et pas du tout amer par rapport à beaucoup d'autres thés verts, idéal pour ceux qui veulent s'approcher de cette catégorie de thé.

Sources:

Amarici, H., Desharnais, J., Gascoyne, K., Marchand, F. (2019). Toi. Histoire Cépages du Terroir . Lire la boisson.

Tul, N. (2020). La fenêtre sur le thé. Guide définitif des boissons les plus nobles . Santelli.


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